CONGRESO EXAMINA CRISIS EN PUERTO RICO CON VERTEDEROS TÓXICOS

Congresista Luis Gutiérrez: “Nosotros detuvimos los bombardeos en Vieques. Vamos a resolver la crisis con los vertederos tóxicos en Puerto Rico”.

(WASHINGTON, D.C.)  Una sala congresional de reuniones estuvo llena a capacidad con personal legislativo de la Cámara y el Senado federal que se dieron cita allí para escuchar detenidamente sobre la crisis con los vertederos tóxicos y en incumplimiento en Puerto Rico. Allí depuso un panel de expertos, incluyendo al co-fundador de Puerto Rico Limpio, Hiram Torres Montalvo.

“Si esto estuviera sucediendo en Chicago, yo estaría rodeado por los legisladores de Illinois”, sostuvo Gutiérrez de ascendencia puertorriqueña y quien dio comienzo a la reunión apoyada por el grupo de defensa ambiental de los Estados Unidos, GreenLatinos. “Pero para Puerto Rico, tengo que trabajar con todos ustedes para construir la infraestructura de apoyo para lograr un cambio”, dijo el congresista a los presentes en la reunión.

Rep. Luis Gutierrez (D-IL), Chris Espinosa y Hiram Torres Montalvo
Rep. Luis Gutierrez (D-IL), Chris Espinosa y Hiram Torres Montalvo

“La mayoría de los 27 vertederos que hay en Puerto Rico están en incumplimiento con las normas federales y muchos de ellos nunca han cumplido. No podemos tener todos esos vertederos tóxicos en Puerto Rico, no los tenemos en Michigan, en Maryland, en Illinois, en California, ni en ninguno de los distritos que ustedes representan”, sostuvo el congresista al personal presente en la reunión. “Ustedes no los tendrían en su patio, eso no pasaría. Así que vamos a ayudar a nuestros hermanos y hermanas de Puerto Rico. Nosotros detuvimos el bombardeo en Vieques. Vamos a resolver la crisis de los vertederos tóxicos en Puerto Rico”.

Torres Montalvo explicó detalladamente la legislación y regulación federal de la Agencia de Protección Ambiental (EPA) para los vertederos de Puerto Rico y señaló cómo la falta de efectividad en la implementación de estas leyes ha provocado que sobre 20 vertederos tóxicos continúen operando en la Isla. “Desde mi punto de vista, esta es una historia sobre cómo la EPA ha fallado en hacer su trabajo y las consecuencias que esto ha tenido para la gente. La falta de aplicación de las leyes ha sido la causa fundamental de esta crisis porque ha permitido que estos vertederos incumplan las normas y por tanto sea económicamente imposible las prácticas seguras y el desarrollo del reciclaje”.

El co-fundador de Puerto Rico Limpio describió como “un ciclo de injusticia” provocado por la falta de cumplimiento de las leyes de la EPA y del gobierno de Puerto Rico. “En primer lugar, los rellenos sanitarios ignoran la ley y no instalan los controles que deben tener para proteger al pueblo de la contaminación. Además, cobran tarifas de descarga más bajas que los vertederos en cumplimiento para atraer más basura a precios más baratos, pero no gastan este dinero en lograr el cumplimiento. El reciclaje ha caído al 7% y es imposible que la gente se interese porque es demasiado barato el simple hecho de tirar la basura, porque no hay aplicación de las leyes”.

Torres Montalvo argumentó que las campañas para promover  “reducción, reúso y reciclaje son irreales en estos momentos. “La razón por la que el reciclaje está en 7% en Puerto Rico no es por que seamos vagos o no nos importe nuestro medio ambiente. Es porque a medida que la EPA no haga cumplir las leyes, es económicamente y políticamente imposible romper el ciclo. Así que mientras sea fácil romper las normas, seguirá siendo muy barato depositar basura en vertederos en incumplimiento y muy costoso el cumplir. No hay incentivos para el reciclaje y no hay voluntad política para luchar contra los vertederos en incumplimiento. El primero paso para cualquier solución al problema de basura es que se cumpla con la ley cerrando los vertederos tóxicos inmediatamente”.

Hiram Torres Montalvo, con Chris Espinosa
Hiram Torres Montalvo, con Chris Espinosa

Por su parte, Mark Magaña, el presidente de la organización GreenLatinos y moderador de la reunión sostuvo que el hecho de que haya vertederos inseguros en Puerto Rico no es una novedad. “Lo que sí es una novedad es que no se esté haciendo nada sobre este asunto”. “Esto tiene todas las señales de convertirse en el siguiente desastre ambiental a gran escala”, señaló Chris Espinosa, vicepresidente de GreenLatinos y añadió que, “nuestro mensaje a la EPA ha sido claro: o cierran estos vertederos en incumplimiento o tienen que rescindir de la autoridad reguladora del medio ambiente en Puerto Rico que es la Junta de Calidad Ambienta (JCA) y tomar control absoluto de la situación”.

De igual forma, el Dr. Michael K. Dorsey, un asesor del Comité Nacional de la EPA, que estuvo de visita en la Isla el pasado fin de semana y visitó el vertedero de Toa Alta, expresó que “este es un caso creciente de injusticia ambiental. Los vertederos tóxicos no solo están amenazando las comunidades, sino también a los trabajadores y operadores de estos vertederos que acuden a trabajar todos los días a un lugar inseguro. Es una triple crisis, es un problema económico, ambienta y de justicia social”.

El congresista Gutiérrez indicó que “la última Junta de Control que fue impuesta según conozco fue al pueblo de Flint, Michigan en donde se ahorro dinero envenenando a la gente de allí. Hay algunas cosas que no se pueden borrar, especialmente cuando comunidades de bajo ingreso terminan pagando el precio de la injusticia ambiental como está sucediendo ahora en Puerto Rico”.

Los funcionarios demócratas y republicanos preguntaron a los panelistas sobre qué acciones podrían tomar para apoyar la campaña y hacer cumplir las normas federales en los vertederos de Puerto Rico. Espinosa, un estratega legislativo en defensa del medio ambiente desde hace mucho tiempo, dijo que “las mejores soluciones vendrán cuando el Congresos junto a los grupos de defensa trabajan mano a mano. Recuerden que las leyes ya existen, se trata de hacer que las mismas se cumplan”.

Finalmente, Espinosa señaló que “legislación y otras acciones congresionales como enviar cartas a la EPA solicitando información, insertando lenguaje en los informes de los Comités y otras acciones son las que necesitamos para resolver este problema”. Magaña concluyó diciendo que su organización había reclutado el apoyo de la Liga de Ciudadanos Latinoamericanos Unidos (LULAC) para unirse a la coalición con Puerto Rico Limpio en busca de exigir acción en la crisis de los vertederos en Puerto Rico.